Interview: La India, Princesa de la Salsa

It’s not everyday that I can drop what I am doing and speak to a legend. La India has been gracing us with her “‘pá cortarse las venas” musical anthems for over twenty-eight years with such mega hits as her interpretation of “Ese Hombre”, which is still making hearts bleed. It is the perfect break-up song!

La India will be in Chicago alongside Ivy Queen on March 23rd at the Congress Theater in Chicago.  These two musical monsters will be together celebrating woman power in their Viva La Diva concert marking this union an event not to be missed.

There’s no artist quite like her. She’s a woman of amazing vocal abilities who, like very few, has accomplished musical longevity.  To me and to many, she is an honorary artist loved by all.

Gozamos writer Madeline Rodriguez had the honor of speaking with La India, and here’s what she had to say (original Spanish interview follows the English translation):

Gozamos:  How did this twosome form between you and Ivy Queen?
La India: My office received the call and I decided to accept.  I am so very glad her and I will be together on stage.  The public will receive versatile music from two very strong and very loving women.

G:  You were involved in Unity, a musical project dedicated to Michael Jackson.  Considering your past related misfortunes, what is your opinion regarding artists that fall due to alcohol and drug abuse?
LI:  No, it’s not easy.  You have to remember that all famous people alike are in the middle of the limelight. We are always traveling, all that resembles the good life: access to drugs and alcohol.  Every person has his or her habits, you know? It is difficult, but every artist has their own stuff to work through. It all a test of willpower and personal strength.  I’ve known artists that have lost everything…because of that. You understand? But at the end, life is very interesting and each and every one of us has to experience trials and tribulations.

G:  I learned that Juan Gabriel is producing your next album.  Tell me about it.
LI:  My dear, I am so happy you bring that up. Juan Gabriel is a man whom I admire. He’s become a friend; a brother, spiritually and musically. It was such a privilege!  I love his style of singing and composing; all his songs are spectacular and his adaptations are all different.  He was very happy to have me in his home and we recorded some very beautiful music.  It was a privilege to record “Extraño Tus Ojos”, one of his own song, a romantic ballad.  And thank God, wow! It’s a list of songs called No Voy a Molestarte; it includes lyrics he had put away that he showed me and I sang them. We worked very well together. His musicians are very talented, and Juan Gabriel—the master, director, writer—he works endlessly throughout the night writing, sharing, singing and living. Tremendous hospitality and an experience like no other.  He is truly universal man, and I am really shocked because, honestly, he’s a genius.

G:  There’s a saying that goes hell hath no fury like a woman scorned. Your song “Ese Hombre” is the universal anthem to every woman scorned.  How did this song come to be?
LI:  That song already had life.  It was composed by Manuel Alejandro and among the interpreters there are Rocío Jurado and Lupita D’alessio who made it a success.  I was there from a young age listening to the song and its despair.  Sergio [George] tells me, “I am the guilty one.” He wanted to do a salsa arrangement with a female voice, and he had already put it together. When I first heard the song I said, “Oh no, I can’t sing that song; it is too strong and I am happily in love, married (at that time I was married) and young.” However, Rosío and Lupita are two powerful woman with intensity in their voices.  Finally, after hearing their two versions, I decided to sing it.  But in the line of the song “fake, dwarf, resentful” I went and cut the word “dwarf.” I told [Sergio], “I can’t use the word ‘dwarf.’ Why don’t we use ‘fake, bad, resentful’?” That’s how the song became a hit, and it became my anthem. My version is the most popular. A success! I thank Sergio George as he was the genius behind the idea; it was his vision. He’s like Michael Jordan—when he feels it, watch out!

G:  During your trajectory you’ve composed and performed with the best: Celia Cruz, Tito Nieves, Tito Rojas, Marc Anthony, Gloria Estefan…the list is endless! Sincerely, who has been your favorite artist to work with?
LI:  Celia Cruz. The queen. The Guarachera of the World (of Guaracha; a Cuban musical rhythm) My Godmother. She had a lot of flavor, something different, something Afro. When I performed with her she had compass for it and on the offbeats she always came right on the clef, always having that flavor in the bag. She was my most valuable education. When we sang together I would let myself be guided by her rhythm and flavor despite being musically different—I am Jazz, I am Rhythm and Blues and my Afro is more Afro-Caribbean. However, she deserves that position—in quality, in sentiment and in vocals. Marc Anthony and the song “Vivir Lo Nuestro” was a beautiful song. He and I recorded that song with a lot of feeling and even today it’s highly regarded. Tito Nieves, Oscar DeLeon…there are a lot of artists who deserve to be on that list. They are very talented people with whom I have had the great honor to collaborate musically.

G:  If you could turn back the hands of time and come face to -face with La India in her twenties, what advice would you give her?
LI: To keep fighting and never stop singing.

G:  With so many genres today, how do you think we can influence and excite young people about Salsa music?
LI:  Force them? No. They should just change the channel once in a while to one with Salsa music so they can learn about our pioneers, improvisers and singers. The great thing about Salsa is that it is a foundation for improvisation for many rappers. Now-a-days they are born with the gift of improvising. It is great that Salsa sets an example of the key to improvisation. Rappers admire Salsa and they know that it is a form of education; musical oxygen. They know when a good improviser is giving the public something to write home about—and he who does not improvise, simply stays behind.

G:  I am extremely grateful you took the opportunity to speak to me today and if you want to add anything else, please feel free.
LI:  Yes, especially given that this is for a publication for Latinos, I send you all a message of love and lots of blessings and prosperity to all my Latinos. We are a community that when united, we are very powerful. To our youth, educate yourselves and keep going forward. And to all the women, also keep moving forward. Girl power, baby!

La entrevista original:
G:  ¿Como fue que se formó este ben-be con Ivy Queen?
LI:  Recibió una llamada mi oficina y decidí hacerlo. Que bueno que vamos hacerlo juntas. El público va a tener musica versatil de dos mujeres muy poderosas y muy cariñosas también.

G:  Tu participación en Unity un proyecto dedicado a Michael Jackson.  Un proyecto fenomenal. ¿Considerando la desgracia de su caída, que piensas tu del desflorecimiento de estrellas por causas de drogas y alcohol?
LI: No, no es fácil. Acuérdate que nosotros los artistas estamos en el centro del vacilón. Entre todo lo que es viajar y vivir la buena vida: el acceso a las drogas, el alcohol. Cada persona coje diferentes hábitos, ¿me entiendes? Y es muy difícil pero cada artista tiene que pasar por su propia comprobación. Todo tiene que ver con voluntad y fuerza propia. Yo he conocido artistas que han perdido todo…por eso. ¿Me entiendes? Al fín, la vida es bien interesante y cada cual sale de lo suyo.

G:  Me enteré que Juan Gabriel produce tu próximo álbum.  Cuéntame.
LI:  Mira mi amor, que bonito que me lo preguntas. Juan Gabriel es un hombre cual yo admiro. Se ha convertido en un gran amigo, un hermano musical y espiritual. ¡Es un privilegio, mi reyna!  Me gusta mucho su estilo de cantar y de componer. Todas las canciones de Juan Gabriel son espectaculares y él hace unas adaptaciones diferentes. Estuvo bien contento de tenerme en su casa, y grabamos juntos unos temas muy lindos. Tuve el privilegio de grabar “Extraño Tus Ojos”, un tema de él y de estilo romántico. ¡Y gracias a Dios!  ¡Wow! Es una lista de canciones llamada No Voy a Molestarte; incluye canciones que él tenía guardadas que me entrego y yo las canté.  Al fin, trabajamos muy bien. Sus músicos son todos bien talentosos, y Juan Gabriel—el maestro, el que los dirige, un hombre que sale la luna—lo de él es componer, escribir, compartir, cantar y vivir. Tremenda hospitalidad y una experiencia única. Un hombre universal; yo me quede sumamente sorprendida porque a la verdad, es un genio.

G:  El dicho dice que no hay mayor peligro que una mujer despechada.  La canción “Ese Hombre” es el himno nacional de toda mujer despechada.  ¿Cómo fue que nació la canción?
LI:  Esa canción ya tenía mucha vida.  La compuso Manuel Alejandro y entre interpretaciones esta Rocío Jurado y también Lupita D’alessio la hicieron un éxito. Yo ya estaba ahí desde niña escuchando la canción y el despecho. Y me dijo Sergio [George], “Yo soy el culpable.” Él quiso hacer el arreglo en salsa con voz femenina, y ya la tenía montada. Y cuando yo escuché esa canción yo dije, “Ah, no, mijo. Yo no puedo cantar esa canción; es muy fuerte y yo vivo muy feliz en el amor casada (en ese tiempo yo estaba casada) y jovencita”. Pero Rocío como Lupita son dos mujeres poderosas con intensidad en sus voces. Al fin, después de oír las dos versiones, pues, decidí cantarla.  Pero en la línea “falso, enano, rencoroso” entonces vengo yo y parto la palabra “enano.” Le dije [a Sergio], “Yo no puedo usar la palabra ‘enano’. ¿Porque mejor no le ponemos ‘falso, malo, rencoroso’?” Y así fue que pegó, y se convirtió en himno para mi. Y mi versión es la más popular. ¡Un éxito! Y yo le doy las gracias a Sergio George que fue el genio detrás de la idea; fue su visión. Él es como Michael Jordan—when he feels it, watch out!

G:  Durante tu trayectoria tú has compuesto musicalmente con los cantantes más grandes: Celia Cruz, Tito Nieves, Tito Rojas, Marc Anthony, Gloria Estefan… ¡al fin la lista no para!  Sinceramente, ¿cuál ha sido tu artista favorito?
LI:  Celia Cruz. La Reina. La Guarachera del Mundo. Mi Madrina. Ella tenía mucho sabor, algo diferente, algo Afro. Cuando entraba a cantar con ella, ella tenía compás de sabor y cuando le metía los contratiempos siempre caía en clave con sabor al bolsillo. Era como un guante que cae perfecto en la mano en su ritmo. Ella para mi fue la escuela mayor. Cuando yo cantaba con ella, yo me dejaba guiar por su ritmo y por su sabor aunque yo soy bien diferente—soy Jazz, soy Rhythm and Blues y my Afro es más Afro-Caribeño. Pero al fin, Celia definitivamente, se merece ese lugar—en calidad, en sentimiento y en voz. Marc Anthony y “Vivir Lo Nuestro” para mi fue una canción muy bella. Él y yo grabamos esa canción con mucho sentimiento y hasta el día de hoy la gente la sigue reclamando. Tito Nieves, Oscar DeLeon…son muchos que merecen estar en esa lista. Son personas con mucho talento con cuales yo he podido tener el gran honor de colaborar musicalmente.

G: Si tú pudieras virar el tiempo y mirar de cara a La India en sus veinte años, ¿qué consejo tu le darias?
LI:  Que siga luchando y que no pare de cantar.

G: Con tantos géneros musicales, ¿como crees tú que podemos entusiasmar más a la juventud en cuanto a la Salsa?
LI: ¡Esforzarnos, no! Solo deben, de vez en cuando, cambiar el canalcito hacia él de Salsa para que puedan aprender de los pioneros, los soneros y los cantantes. Lo bueno de la Salsa es que es el fundamento de la improvisación para muchos raperos. Hoy en día nacen y tienen ese don de improvisar. Y que bonito que la Salsa sirve de ejemplo de lo primero: “La Clave de Improvisación.” Los raperos admiran muchísimo a la Salsa y ellos saben que esto es como una escuela; el oxígeno. Ellos escuchan y saben cuando un sonero esta dando de qué hablar cantandole al pueblo— y el que no improvisa se queda detrás.

G:  Yo estoy sumamente agradecida que hayas hablado conmigo y si quieres añadir algo, siéntete libre.
LI:  Sí, especialmente que esta publicación es para mis Latinos, yo les mando un mensaje de amor y de muchas bendiciones y prosperidad a todos mis Latinos. Somos un pueblo que cuando unidos somos muy poderosos. A la juventud, que estudien y echen pa’ lante. Y a las mujeres que [también] sigan adelante. Girl power, baby!

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